Lightning Network: paga con Bitcoin a la velocidad del rayo

August 10, 2018 by Alejandro Echeverría

Cada vez que le cuento a un amigo que trabajo en un exchange de criptomonedas, y les explico de qué se tratan, todos terminan preguntándome lo mismo:

“Muy interesante lo que me cuentas, pero ¿cuándo voy a poder comprar en el supermercado con Bitcoins?”

Mi respuesta era siempre la misma:

“Falta para eso, lo que pasa es que Bitcoin tiene un problema de escalabilidad, actualmente sólo se pueden procesar como 10 transacciones por segundo, mientras que Visa, por ejemplo, procesa 4.000. No se sabe aún cómo se solucionará este problema…”

Hoy, agosto de 2018, finalmente tengo otra respuesta:

“Probablemente, muy pronto podrás hacer compras en el supermercado con Bitcoin, ocupando una nueva tecnología llamada Lightning Network, o la “red del rayo”.”

Pagos a la velocidad del rayo

¿Qué es Lightning Network? La mejor forma de explicarlo es con un ejemplo:

Alicia compra café todas las mañanas en la cafetería de Bernardo.

A ella le gusta pagar con Bitcoins, pero esto no es muy conveniente:

  • Por cada café que toma debe generar una transacción al blockchain de Bitcoin, el cual se demora en confirmar la transacción aproximadamente 10 minutos.
  • Además debe pagar las comisiones de los mineros por cada transacción que realiza con bitcoin, y en algunos casos estas comisiones resultan más caras que el propio costo de su café.

Lightning Network ofrece solución a este problema:

  • Ocupando su app de Lightning Network, Alicia establece un canal de pago con Bernardo, su barista y dueño del local donde compra el café todos los días.
  • En este canal de pago, Alicia reserva los Bitcoins que ocupará para comprar todos sus cafés del mes donde Bernardo, generando una transacción que queda registrada en el blockchain de Bitcoin.
  • Alicia y Bernardo inician el balance de su canal de pago indicando que, por ahora, todos los fondos reservados pertenecen a Alicia.
  • Cuando Alicia compra un café, se actualiza este balance entregando parte de los fondos de Alicia a Bernardo, pero sin notificar al blockchain.
  • Esto continúa durante todo el mes, al final del cual Alicia y Bernardo deciden saldar cuentas, para lo cual cierran su canal de pago y transmiten el último balance al blockchain de Bitcoin.

En este ejemplo, Alicia compró cafés todo un mes, haciendo decenas de transacciones con Bernardo, pero solo fue necesario hacer dos transacciones en el Blockchain: la transacción inicial de reserva y la transacción final de cierre.

Aquí reside el poder de Lightning Network: hacer transacciones con Bitcoin, pero sin necesitar validar en el Blockchain, lo que permite escalabilidad casi sin límites.

Una red de pagos global

Pero, ¿tengo entonces que establecer un canal de pago con cada servicio que quiera comerciar?

No necesariamente.  Esa es el otro aspecto importante detrás de Lightning Network: si Alicia quiere hacer un pago a Camila, en vez de pagarle directamente, puede pagarle a través de un intermediario, por ejemplo Bernardo, y si Bernardo tiene un canal con Camila, él puede hacer llegar el pago.

La app de Lightning Network de Alicia se encargará de encontrar el mejor camino para llegar a Camila. Podría ser que Bernardo no tuviera un canal con Camila, pero quizás Bernardo se conecta a alguien más, que se conecta a alguien más que se conecta a Camila. La gracia está en que si hay un camino, Lightning Network lo va a encontrar.

En la práctica, es muy probable que la mayoría de los usuarios de Lightning Network tengan unos pocos canales de pago conectados con nodos de alta conectividad, y a través de estos puedan realizar el pago de todos su servicios.

Lightning Network hoy

Mapa de Lightning Network obtenido el 1 de Agosto de 2018

Mapa de Lightning Network obtenido el 1 de Agosto de 2018

Actualmente, Lightning Network tiene alrededor de 3.000 nodos conectados, con una capacidad total de cerca de 100 Bitcoins, entre todos los canales de pago.

Pero estos números crecen cada día, no hay que olvidar que la red existe solo desde Enero de este año.

Lightning Network es un proyecto nuevo, recién dando sus primeros pasos. Por ahora no hay mucho que se pueda comprar: unos pixeles en un dibujo colaborativo, apuestas en una ruleta virtual, poleras, poleras y más poleras. A medida que madure y crezca la red, esto de seguro cambiará.

Cuando una tecnología es nueva, es difícil de predecir su futuro. Pero Lightning Network promete ser un paso importante en la masificación de Bitcoin.

Internet sólo logró masificarse con la aparición de la Web, quizás con Bitcoin pase algo similar y sea con Lightning Network que logre su adopción como la moneda global.

¿Y qué estamos haciendo en Buda.com con Lightning? Pronto tendremos noticias muy impresionantes.

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